Historia Harley-Davidson “El sueño americano”

Ha habido pocas motocicletas con un aspecto o un sonido parecido al de las Harley-Davidson

La Harley es una leyenda y, le bastaron unos pocos años para convertirse en una marca legendaria, en un mito y el símbolo de la moto “a la americana“, caracterizado por su grandeza, robustez y potencia.

En la primera década del siglo veinte, la industria motociclista estadounidense era tan extensa como floreciente, pero después, en mayor medida que en cualquier otro país, Norteamérica se lanzó al automovil y, poco a poco, una tras otra, las marcas motociclistas pioneras desaparecieron.

Como consecuencia de la crisis financiera de Wall Street de 1929-1930, solo resistieron dos marcas:

Harley-Davidson e Indian, gracias a los contratos conseguidos con la policia y el ejército, y, debido a un mejor control de sus finanzas. Harley-Davidson consiguió mayores beneficios que la Indian.

Hoy, en Seguro Motos Clásicas la Historia de Harley-Davidson

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La primera Harley-Davidson montaba un carburador aprovechando un bote de conserva

Para comenzar la historia de esta gran marca norteamericana, debemos de trasladarnos a 1901, con las figuras de William Harley, diseñador, y Arthur Davidson, modelista. Durante cierto tiempo, los dos amigos habían acariciado la idea de motorizar una bicicleta, sin embargo, esta idea no se materializó hasta que Willian Harley tuvo un intercambio de opiniones, con un colega diseñador que había realizado un proyecto similar.

Ambos se unieron a un tercer amigo, Ole Evinrude, apasionado por los motores de pequeña ciclindrada, que con el tiempo se hizo famoso como constructor de motores fuera borda, y a dos hermanos de Arthur Davidson: William Davidson y Walter Davidson.

El primer motor Harley-Davidson se elaboró a base de un bote de conserva en un pequeño taller prestado, y se adaptó a un bastidor basado en el cuadro de una bicicleta.  Sin embargo, este primer prototipo resultó insuficiente incluso para propulsar la moto a lo largo de una calle llana por completo. En el segundo ejemplar realizado se le aumentó el diámetro del volante, desde 14 a 29 cm y se amplió el diámetro y la carrera a 76,2×88,9 mm. Obteniendo un motor de 400 cc, más mejorado que el prototipo original. El motor podía afrontar la salida sin esfuerzo, pero el chasis de la bicicleta resultó demasiado débil.

La unica solución consistía en realizar un bastidor propio, en el que la cuna del tubo principal se prolongara por debajo del cárter. Realizada esta modificación los resultados comenzaron a ser satisfactorios y el grupo se trasladó a un nuevo barracón, en cuya puerta escribieron el nombre Harley-Davidson Motor Company, dedicandose de lleno a la produccíón motociclista. El viejo barracón todavía se conserva en la actualidad, por motivos sentimentales, en los terrenos de la actual gigantesca fábrica de Milwaukee, en Wisconsin.

La primera versión de serie, creada en el año 1903, fue el modelo de 405 cc, con motor monociclindrico de 3 CV y se denominó “Silent Gray Fellow“. El nombre denotaba tanto el color del modelo como el uso del silenciador, los constructores habían puesto una especial atención en el ruido, que se redujo al mínimo tanto en el motor como en el tubo de escape.

Alojado en el bastidor de cuna y con el cilindro inclinado ligeramente hacia adelante, el motor se realizó según los canones de la época: válvulas de admisión automática, es decir accionada por la depresión creada en el cilindro al bajar el pistón, y transmisión directa por correa a la rueda posterior. Sin embargo, el cárter, que se uniformaba al volante de 29 cm, era de notables dimensiones. Se mantuvieron los pedales para permitir el arranque del motor con la moto izada sobre el caballete posterior.

Imagen. Harley-Davidson Silent Gray Fellow. 1906. seguromotosclasicas.es

Harley-Davidson Silent Gray Fellow. 405 cc. 1906.

Después de la construcción de este primer modelo, las dimensiones se retocaron de nuevo, llevando la  cilindrada hasta los 450 cc y la potencia del motor a 4 CV. Durante el proceso de fabricación parece que también se cambió la trasmisión secundaria, que pasó a ser de cadena. El encendido era eléctrico desde un principio, por medio de tres pilas secas. En cuanto a la polea del motor se podía elegir entre: 114, 133 y 150 mm. El consumo de combustible se anunciaba entre 2,5 y 3,5 litros por cada 100 km, y en cuanto a la lubricación, el sistema era de alimentación por gravedad.

Harley-Davidson Silent Gray Fellow 1906

En 1906 se fabricaron 60 motocicletas, pero William Harley advirtió sagazmente que el progreso se basaba en la experiencia práctica. Para que la Sociedad pudiese proseguir, era necesario mejorar el producto, y para conseguir esta mejora se precisaba que cada uno profundizase en sus propios conocimientos técnicos. Por ello, William Harley, firmemente convencido de esta necesidad, decidió inscribirse en un curso de ingeniería en la Universidad de Wisconsin.

En 1907 la Compañía realizó otro centenar de máquinas y se adelanto un paso más en el mundo del comercio, transformando su anterior denominación por la de “Harley-Davidson Motor Company Incorporated”.

Walter Davidson se revelaba ya como el hombre mejor preparado de la sociedad para elaborar estrategias válidas en el campo de la competición.

El primer éxito deportivo de la Harley-Davidson se debe a él. Se trató de la “Endurance Run“, ganando en 1908. Era una prueba de resistencia instituida por la F.A.M. Asimismo, en 1908 conseguiría realizar un recorrido de 67 kilómetros con un litro de combustible, en un tramo de colinas, durante una prueba de  “economía “.

Hasta este momento, Harley-Davidson se había mantenido fiel al monocilíndrico, pero, en 1909, realizó su primer bicilíndrico en V, un modelo de 4 CV que introducía el mando manual del acelerador y la peculiar horquilla delantera Harley-Davidson, que pronto se hizo famosa.

Este tipo de horquilla, fabricada también en Europa en los años siguientes para la Brough Superior de Inglaterra, era por bieletas inferiores oscilantes, con dos elementos tubulares paralelos a los brazos principales y muelles en su extremo superior.

Imagen. harley-davidson-bicilindrica-1917. seguromotosclasicas.es

Harley-Davidson 1917. 1000 cc

Los Progresos de Harley-Davidson fueron constantes aunque no espectaculares, en los dos años siguientes entre 1910 a 1912, ya que se trabajaba en un nuevo motor bicilíndrico de 1000 cc. Sin embargo el monocilíndrico no se había abandonado, y estaba en producción un modelo de 600 cc de válvulas opuestas. En este mismo periodo, se contrató a William S. Ottaway, anteriormente en la Thor Company 1903-1915, como asistente de William Harley y, a partir de aquel momento, los nuevos proyectos se sucedieron a ritmo acelerado.

De 1913 data el asiento “Ful-Floteing“,una suspensión telescópica del asiento por muelles, y el embrague en el eje de oscilación trasero, montado por primera vez en el monocilíndrico de 600 cc. Este modelo pasó, un año después, de la transmisión por correa a la de cadena.

El motor bicilíndrico de 1000 cc era capaz nominalmente de desarrollar una potencia de 11 CV, se dotó de un nuevo arranque por pedal, elaborado por Ottaway y un sistema de lubricación automática. También existía la posibilidad de solicitar, bajo pedido, un cambio de dos velocidades.

El año 1914 significó el inicio de un nuevo capítulo en la historia de Harley-Davidson

Durante algunos años los pilotos de motocicletas Harley-Davidson destacaban como privados en las numerosas pruebas sobre pista plana y pistas de ceniza, por lo que la compañía creó un departamento de carreras llamado “Wrecking Crew”. Obteniendo, entre los años 1914 y 1921, una posición dominante en el especializado mundo de las carreras de los Estados Unidos, con grandes exitos con pilotos como Leslie “Red” Parkhurst ganando el Campeonato de la Hora de la F.A.M disputado en Birmingham, Alabama.

En 1915 se proclamaría vencedor en veintiséis pruebas, incluyendo la prestigiosa Prueba de Dodge City de las Trescientas millas.

Por aquel entonces la Harley-Davidson había empezado a fabricar un cambio de tres velocidades, pero tenía un proyecto excepcional: un motor bicilíndrico, en V, de carreras con ocho válvulas y dos tubos de escape para cada cilindro.

En 1916 este modelo, pilotado por Floyd Clymer, entró a formar parte del equipo oficial, conquistando el récord mundial de la hora en pista plana a una media de 133,5 km, y sobre el mismo circuito de Dodge City consiguió un recorrido de 160 kilómetros en una hora y once minutos. A raiz de los exitos obtenidos, Floyd Clymer entraría a formar parte del equipo oficial Harley-Davidson que se proclamaría vencedor del Campeonato Americano de 1916 sobre trescientas millas.

En 1917 Estados Unidos entró en la Primera Guerra Mundial. Harley-Davidson reservó casi la mitad de la producción de sus motos para uso civil, trató de hacerse con los clientes y distribuidores de Indian, pero también se volcó por completo en la fabricación de una moto de uso militar para el ejercito estadounidense. De este modelo se fabricaron, en dos años, 20.000 ejemplares.

Harley-Davidson creó una serie de escuelas de adiestramiento motociclista

Donde los soldados aprendían los conocimientos necesarios para la reparación y conduccíón de sus motocicletas. Estas escuelas sobrevivieron al finalizar la guerra, con objetivo de formar mecánicos especializados en los productos Harley-Davidson.

En 1919 al finalizar la guerra, Harley-Davidson presentaría el modelo W de 600 cc, con dos cilindros horizontales opuestos longitudinalmente, cambio de tres velocidades, que formaban bloque con el motor, accionado por un engranaje helicoidal, con un embrague por discos multiples en baño de aceite y la transmisión final por cadena completamente encerrada en cárter. Sorprendéntemente en este modelo se montaba una horquilla a rueda tirada, a diferencia de los bicilíndricos en V que continuaban montando la horquilla a rueda empujada.

Imagen. harley-davidson-motor--colombres-2016

El modelo W estaba incluido en el catalogo de Harley-Davidson como deportivo, desarrollando una potencia modesta de 8 CV, y alcalzando una velocidad máxima de 89 km/h.

En Junio de 1919, Hap Scherer consiguió un nuevo récord en la prueba de las ” Tres Banderas”, desde Canadá a México, a traves de Estados Unidos. Recorriendo los 2712 kilómetros en 64 horas y 58 minutos.

El modelo W fue la moto de menos cilindrada que corrió en esta prueba y por esta causa su récord no duró mucho tiempo.
En Septiembre de 1919, Walter Hadfield batiría el antiguo récord parando el crono en 51 horas y 22 minutos, con la bicilíndrica de 1.000 cc.
Entre los años 1919 a 1921, Ralph Hepburn, con una Harley-Davidson que montaba un motor monocilíndrico de cuatro válvulas, diseñado para las carreras cortas, obtuvo numerosos éxitos, llegando a ganar en más de cien ocasiones.

Hasta entonces los éxitos deportivos de la Harley-Davidson se habían limitado, en la mayor parte de los casos, a pruebas realizadas en los Estados Unidos. A comienzos de los años veinte, cuando la Harley-Davidson había alcanzado ya un cierto nivel, se envió a Europa una bicilíndrica de ocho válvulas y 1.198 cc, pilotada por Freddie Dixon.

En Brooklands, Dixon se familiarizó rapidamente con el nuevo circuito conquistando infinidad de victorias. La pista inglesa se adaptaba muy bien a a la moto americana: la Harley-Davidson fue la primera moto que, el 28 de abril de 1921, realizó la vuelta al circuito a unos 160 km/h.

La Harley-Davidson fue la primera moto que dio una vuelta a 160 km/h

Sin embargo no todo eran buenas noticias para Harley-Davidson. En el año 1920 cada vez era más barato comprar un automóvil, lo que restaba atractivo a la moto como medio de transporte.

A partir de entonces la direccion de la empresa consideró que había invertido demasiado tiempo y dinero en las carreras, los talleres dedicados a preparar motos de competición continuaron produciendo modelos de carreras, destinados a los pilotos privados de mayor nivel, renunciando a participar con un equipo oficial.

En el año 1921, se abandonó la fabricación de las bicicletas Harley-Davidson para aunar todos sus esfuerzos en aumentar la producción de motocicletas, consiguiendo fabricar 35.000 motos al año que se exportaban a 67 países de todo el mundo.

Durante las dos primeras décadas del siglo XX los americanos habían estado en vanguardia del diseño de motocicletas, a finales de la década de los veinte sus modelos ofrecían cada vez un aspecto más anticuado.

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Entre los años 1922 a 1925 se suspendió la fabricación de monocilíndricos, concentrándose en la fabricación de bicilíndricos en V  de 1.000 y 1.200 cc. Dando lugar al nacimiento del modelo Superpowered Twin, desarrollaba 18 CV. No parecía excesivo comparado con su contemporánea Brough Superior, cuyo motor JAP le proporcionaba el doble de potencia, con una cilindrada considerablemente menor.

Durante el año 1926 hasta el 1935, Harley-Davidson fabricó un modelo de turismo de inspiracion inglesa de 350 cc de válvulas laterales y válvulas en cabeza, dirigido al mercado europeo.
A raiz de los numerosos accidentes, las autoridades norteamericanas establecieron unos límites de cilindrada, por lo que se eliminaron los motores bicilíndricos en V de competición de gran cilindrada.

Por todo ello, los técnicos de Harley-Davidson trabajaron en el desarrollo de un motor monocilíndrico para las carreras de válvulas en cabeza, fruto del cual se creó, una de las motos de competición más bonita y famosa que a fabricado Harley-Davidson, la pequeña “Pea Shooter 350 cc ohv”. Tambien hubo una monocilíndrica de 500 cc, fabricada entre 1929 y 1936 que se vendió mejor en el extranjero que en el mercado nacional.

Harley-Davidson Flathead 1929

En el año 1929, Harley-Davidson sacaba al mercado el modelo Flathead con motor de 737 cc, pionero de una larga serie de modelos de 750 cc de válvulas laterales, que se fabricaron de forma continuada hasta el año 1951, y también en el Servi-Car de tres ruedas, donde se mantuvo hasta 1974.

Imagen. harley-davidson-flathead-45-1929. seguromotosclasicas.es

Harley-Davidson. Flathead 45. 743 cc. 1929. 23 CV.

El año 1930 se presentó el Modelo VL, el cual llegó con numerosos defectos: un bastidor muy débil que se solía romper, un embrague pequeño, y un silencioso que se taponaba a causa de la carbonilla.

Las directrices de Harley-Davidson iban por un camino diferente al que seguían las marcas europeas, las cuales desarrollaban sus motores y motocicletas a base de complicados diseños para sacarles toda su potencia, mientras que la Harley-Davidson conseguia parecidos registros a base de aumentar la cilindrada de sus motores.

Harley-Davidson Knucklhead 1936

Imagen. harley-davidson-knucklehead-1936.

Harley-Davidson Knucklehead. 988 cc. 1936. 40 CV.

El año 1936 fue el de la creacción de uno de los modelos más emblematicos de la marca Harley-Davidson, la “Knucklehead ohv ” de 1.000 cc y 1.200 cc, y con la posibilidad de elegir entre varias relaciones de compresión. El nombre procedía de las protuberancias en forma de nudillos de su culata.

Fue una moto bastante mejor, una vez resuelto el problema de la lubricación inadecuada del primer modelo, con la particularidad de montar unas ruedas intercambiables, freno de dirección y mando de interruptor de luces.

El mismo año en que se lanzó la “Knucklehead”, se sacó al marcado una gigantesca 1.310 cc con válvulas laterales, transmisión de cuatro velocidades, fue una moto excelente, aunque dejó de fabricarse durante la guerra y no se volvió a fabricar.

Harley-Davidson WLA 1941

Con el comienzo de la Segunda Guerra Mundial, Harley-Davidson se basó en el modelo WL 45 de 750 cc, de uso civil, con ciertas modificaciones que la hacen apta para una moto de uso militar: portaequipajes resistente, funda para fusil, luces de camuflaje antiaéreo, en la parte delantera y trasera, y un cubrecarter.
Construyéndose dos versiones, la WLC (Canadian) disponía de embrague manual y pedal para la palanca de cambios, en lugar de pedal de embrague y cambio manual. Se fabricaron unas 20.000 WLC y unas 68.000 WLA, además de una variante especial, la 44-U Navy, de la que se entregaron 130 unidades de gris naval entre los años 1942 y 1946, además de gran cantidad de recambio para su mantenimiento.

Imagen. harley-davidson-wla-1941. seguromotosclasicas.es

Harley-Davidson WLA. 754 cc. 1941. 25 CV.

A su vez se trabajaba en otro modelo, más ligero y diseñado exclusivamente para el ejercito. El conocido como tipo XA 45, con motor bicilíndrico horizontal con cilindros opuestos de 750 cc, trasmisión por cardán y suspensión trasera, con amortiguadores hidráulicos a imagen y semejanza de los alemanes, con sus BMWZündapp.
El final de la guerra fue la clave para que solo se fabricaran unas 1.000 motocicletas.

En el año 1941, justo antes de entrar en la guerra, la Harley-Davidson sacó al mercado un modelo de 1208 cc y válvulas en cabeza, anticipo de los nuevos modelos que serían lanzados después de la guerra, desechandose los motores de válvulas laterales.

El fin de la guerra trajo importantes novedades, como la fabricación de un motor de 125 cc a ciclo de dos tiempos, desarrollado por DKW. Dando origen a una saga de motocicletas de pequeña cilindrada como el Modelo B Hummer con 165 cc.
Se fabricó el scooter “Torper“, desde 1960 a 1965,  que montaba el mismo motor de 165 cc, a comienzos de los años sesenta, fue uno de los intentos fallidos de Harley-Davidson por ampliar su mercado.

Harley-Davidson Panhead 1948

Imagen. harley-davidson-panhead-1948. seguromotosclasicas.es

Harley-Davisson Panhead. 1200 cc. 1948. 50 CV.

Hubo que esperar hasta el año 1948 para que la Harley-Davidson sacase al mercado la “Panhead”. Un modelo totalmente nuevo con válvulas accionadas hidráulicamente, culatas de aleación ligera en vez de las tradicionales de hierro fundido, y un característico aspecto “culinario” en las tapas de balancines. Se ofrecían dos versiones: 998 y 1.200 cc.

Sorprendentemente, la potencia era igual a los dos motores de 1.200cc, 50 CV. El año siguiente, 1949, se lograron 10 CV más, puliendo los conductos de admisión y escape. Se añadió una horquilla telescópica delantera con amortiguación hidráulica, denominada “Hidra-Glide“, a pesar de que la rueda trasera seguía careciendo de suspensión y con el cambio de cuatro velocidades por palanca manual, al menos quince años anticuado.

En 1952, se introdujo el pedal de cambio y embrague manual, pero la suspensión trasera apareció de serie en las grandes bicilíndricas con el sistema “Duo-Glide” de 1958, que en 1965 se convirtió en Electra-Glide, con arranque eléctrico.

Harley-Davidson XL Sportster 1957

En 1957 Harley-Davidson lanzo un nuevo modelo la XL Sportster que desarrollaba 40 CV a 5.500 rpm, con una caja de cambios de 4 velocidades y un peso de 230 kg. Un año después, la XL ganó algo de potencia gracias a una mayor relación de compresión, pistones con cabeza en forma de cúpula, y válvulas más grandes con mecanismo más ligero.

Imagen. Harley-davidson-xl-Sportster 1957. SEGUROMOTOSCLASICAS.ES

Harley-Davidson XL Sportster. 883 cc. 1957. 40 CV.

En 1959, los arboles de levas se hicieron más agresivos, y en 1962 la XL Sportster se había convertido en una de las mejores y más rápidas Harley-Davidson de todos los tiempos. Además era una de las pocas motocicletas de carretera que todavía eran fieles al original espíritu de los primeros tiempos.

En 1968, la Harley-Davidson declaraba para la XL una potencia de 58 CV a 6800 rpm, y en 1972 se aumentaron tanto el diámetro del cilindro como la carrera, dando lugar a una versión de 1.000 cc.

Harley-Davidson FLH Shovelhead 1966

Imagen. harley-davidson-flh-shovelhead-1966

Harley-Davidson FLH Shovelhead. 1207 cc. 1966. 60 CV.

La or¡ginal FLH de 1966 era en esencia una Electra-Glide con un nuevo carburador, mayor relación y otro diseño en la tapa de balancines. Su rendimiento era de 60 CV, mientras que la FL menos potente ya alcanzaba los 54 CV, 45 CV por litro. En 1971, la FLH dio lugar a la Super Glide FX, que era 32 kg más ligera. En 1977 saldría al mercado la FXS Low Rider con su asiento a 68 cm de altura y su depósito “fat bob”, dividido en dos.

Más tarde, en 1980 llegaron cuatro nuevos modelos, con el mismo motor y, finalmente, caja de cambios de cinco velocidades. Recibieron el nombre de “Tour Glide”.  Modelo tourer muy pesado con todo el carenado, Sturgis, una cruiser con transmisión a correa, la Wide Glide, y la Fat Bob.

La Harley-Davidson Motor Company Inc ha permanecido como una empresa familiar hasta que salió a bolsa en 1965. En realidad, con 326 accionistas privados, ésta debió de parecerles la única solución para subsistir.
Su salida a bolsa culminó en 1968 con la absorción por parte de AMF, que estaba deseosa de invertir grandes sumas de capital en la compañía, pero que lamentáblemente no parecía capaz de entender el negocio de las motocicletas.

El resultado de la adquisición por parte de AMF fue la caída del valor de las acciones, hasta que la compra de la compañía por parte de sus ejecutivos entre 1981 y 1982, trajo una bocanda de aire fresco a la firma. Hasta esa fecha los dirigentes siempre fueron elegidos entre los Harley o los Davidson, pasando estos cargos de generación en generación.

Hoy en día Harley-Davidson, sigue fiel a sus antiguos diseños. Ninguna otra motocicleta o marca cuenta con seguidores tan fieles.

En Seguro Motos Clásicas nos encantaría recoger vuestras opiniones sobre este articulo de la historia de Harley-DavidsonPara ello sólo debes escribirnos en los comentarios situados bajo estas líneas.

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